玩游戏玩出了大生意 26岁的他让电竞风靡校园

导语:近年来,电竞行业蓬勃发展,其影响力与利润备受瞩目。本文基于电竞行业的现状,介绍了26岁的年轻企业家Delane Parnell及其电竞平台PlayVS,并对其理念与前景进行客观论述。

脚上穿一双崭新的黑色AJ 11 Cap and Gowns运动鞋,头上戴着一顶黑色的棒球帽,Delane Parnell以这样的形象出席了今年9月在旧金山举行的TechCrunch Disrupt大会,并回答了观众的提问。

这场一年一度的盛事几乎成了初创企业的王国。Parnell与Discord的创始人兼首席执行官Jason Citron同台。Discord是一个专为电子游戏玩家开发的即时聊天应用程序,用户超过1.5亿,该公司在4月份完成5000万美元的融资后,估值为16.5亿美元。

Parnell创始的PlayVS(发音为play versus)是一个面向高中生的电子竞技平台,目前尚未面市。但这位年仅26岁的底特律本地人却充满自信。“投资者开始意识到游戏会成为下一个社交范式(social paradigm),他们都想从中分一杯羹”。Parnell在回答有关电子竞技主流大众化的问题时表示。

游戏的影响力毋庸置疑。无论是在YouTube和Twitch的“how-to”视频分类中,还是关于《FIFA 19》和《刺客信条》(Assassin’s Creed)的游戏直播,游戏无处不在。一个强大的电子竞技生态系统正在兴起,游戏发行商、娱乐公司、甚至大学都为职业游戏玩家和业余爱好者组织了联盟和活动。

目前规模最大的电子竞技比赛,如《Dota2》和《使命召唤》(Call of Duty)等,不仅可使一整个体育场馆座无虚席,而且可以创造巨大的收益。研究公司NewZoo表示,据估计,电子竞技相关媒体、赞助广告、赞助商品、门票和出版商等收入将从2014年增加近一倍,今年将达到10亿美元。高盛(Goldman Sachs)预计,到2022年电子竞技收视率将达到3亿,与NFL(National Football League,美国职业橄榄球大联盟)相当。

对于争先恐后迈入电竞行业的企业而言,仍然有一个“漏网之鱼”:大约有75%的美国青少年已经玩过电子游戏,而高中生的市场也恰好属于这一范畴。

Parnell正尝试用PlayVS填补这一空白,PlayVS可以让学校组织联赛并举办虚拟和现场比赛。虽然亚马逊(Twitch的母公司)和Discord也都一头扎进了这个收益潜力巨大的行业,但相比之下,Parnell更有优势。今年1月,PlayVS与NFHS(National Federation of State High School Associations,全国州立高中协会联合会)签署了为期五年的独家电竞合作伙伴关系协议,该协会负责监督全国近19500所公立和私立高中校队的体育运动和相关活动。

由PlayVS支持的第一个测试赛季,以备受追捧的团队游戏《英雄联盟》(League of Legends)为比赛游戏,已于今年10月在五个州的高中展开。目前该公司正准备迎接明年2月份的首个正式赛季。

Parnell仍在不断努力。上周,就在PlayVS完成1550万美元A轮融资的五个月后,该公司宣布再获3050万美元融资,参投方包括阿迪达斯、三星、Sean “Diddy”Combs以及洛杉矶道奇(Los Angeles Dodgers)旗下的风投部门。“不论你是通过手机、控制台还是通过云服务玩游戏,高中时玩的游戏,即使是井字游戏,都会过时。”Parnell说。

如果他取得成功,就能有效地控制一条能够进入新兴职业电竞联盟的渠道。在第一次选秀的20年后,NBA才开始招募高中球员,而电字竞技联盟已经开始招募年轻人才。一名13岁的少年最近与欧洲一个职业《堡垒之夜》(Fortnite)团队签约,成为《堡垒之夜》有史以来最年轻的职业选手。由于当前风险资本和初创企业不断涌入电竞行业,Parnell可以创造另一个同样有价值的渠道:让高中生,尤其是那些家境不好的学生,将他们对游戏的兴趣转化为利润丰厚的技术工作。他最大的难题就是说服学校,使电子竞技像足球和篮球那样受到重视。

在亚马逊这一巨头占主导地位的消费者科技世界中,电子竞技(目前)相对来说是一片机遇之壤:这是一个鱼目混杂,但一些拥有非典型技能的人仍然可能获得成功的领域。在他的成长过程中,Parnell认为对视频游戏痴迷不失为一件好事。Parnell由一位父母的朋友抚养长大,在他母亲有能力带他搬到城镇上一个更好的住所之前,他一直住在底特律。但不久之后,Parnell又经历了FBI(联邦调查局)的突袭行动,最终他的继父遭受了数年的牢狱之灾。“因为没有选择做小偷,我认为我的童年真的非常坎坷,”Parnell补充道,“企业家喜欢拿吃拉面开玩笑。我今天不吃拉面,而且以后再也不打算吃。”

他在高中时期当过手机店的经理,通过向同学提供免费壳和铃声来开展业务。16岁时,他就成为了这家手机店和其他几家店的合伙人。随后,Parnell与一位拥有汽车修理店的朋友共同创办了租车连锁店。在舞会季期间,Parnell提供的汽车租借服务大获成功。他上过大学,但对大学并不感兴趣,转而选择学习技术。他还创办了一个创业活动系列,Alexis Ohanian和Mitch Kapor等人都曾为之发声。之后又曾在一家名为Rocket Fiber的互联网就职。

联赛主办方曾向Rocket Fiber寻求帮助,希望能获得更快的网络连接速度,这激发了Parnell对电子竞技的兴趣。2015年,他成立了自己的职业使命召唤游戏团队。一年后他卖掉团队开始寻找又一次冒险。就在2017年,在他首次参加South by Southwest展览时,有人向他介绍了投资者Peter Pham,当时Pham正在舞池里跳舞。Pham表示:“短短几分钟,Parnell对当前电子竞技的形势侃侃而谈。”他位于加利福尼亚州圣莫尼卡的孵化器Science成功孵化了Dollar Shave Club和DogVacay。Pham希望Parnell能够专注于高中生的市场,还邀请他搬到圣莫尼卡与Science合作。不仅如此,Pham还提供了锁定在NFHS交易中的品牌合法性。

电竞运动员有多少机会?

目前,PlayVS正开足马力迎来它的第一个完整赛季,这个赛季将于明年2月至5月在12个州的高中展开。这是NFHS 100年来唯一一次将整个活动的运作完全交给另一个组织。除了向参赛学校的每个学生每赛季收取约64美元的费用外,PlayVS还有权运营所有线上和现实世界的电竞比赛,并与游戏发行商合作,将一些游戏带入高中。

为使教育工作者安心,Parnell正在仔细斟酌第一个游戏:需要团队合作和战略策划的多人游戏《英雄联盟》,结合了足球和驾驶的《火箭联盟》(Rocket League),或者是融合了经典的希腊神话游戏《SMITE》。

一些评论家对学校认可电子竞技的理念感到反感。“我们不会把赌博带到高中,因为我们知道赌博对孩子们来说毫无益处。”Restart Life clinic的联合创始人兼首席临床官Hilarie Cash说道。该诊所对视频游戏和其他数字技术成瘾提供治疗方案。但NFHS的视频平台NFHS Network的首席执行官Mark Koski认为,电子竞技是使被剥夺权利的青少年融入集体的一种方式:“我们希望目前没有参加体育活动的学生能够参加学校的活动。”

Parnell有一个更大的愿景。他认为:“电竞是高中阶段最容易获得、最实惠、最具包容性的运动,如果我们做出努力,电竞行业就会发展。”他的目标是建立与其他体育项目相同的录取和奖学金制度。今年早些时候,WME/IMG(现为Endeavor)前全球电竞人才负责人Tobias Sherman创立了游戏工作室Foundry IV,他分享了这样一个观点:“作为代理人,我一直在寻找一些东西,既能支持电竞生态系统,又能让玩家充分发挥潜力。”他认为PlayVS不仅是培养新电竞运动员的机会,也能帮助家长和老师理解玩游戏也成为一种职业。

这不仅仅是名利和奖金。随着一些世界大牌的资助、赞助和物色,电竞可以让年轻人对游戏和技术领域的职业产生兴趣(或厌恶)。例如,职业玩家Lester Chen现在成为了YouTube新兴游戏合作伙伴的全球负责人。2018年上半年,电子竞技工作委员会Hitmarker发布了近2500个该领域的职位空缺。东卡罗来纳大学(East Carolina University)游戏研究教授Len Annetta表示:“游戏可以帮助学生从工程和设计角度更加批判性地思考问题,很多在学校表现并不出色的孩子都玩电子游戏。他们更有兴趣了解游戏背后的技术问题。”

Parnell与其他任何人一样,深刻地理解未来的职业都将以极其非传统的方式呈现。“这就像有人为你打开门,你必须找到自己的座位,”他说,“但我不仅仅找到了一个座位。我还坐下了。”但是目前,最需要打开这扇门的学校可能需要耐心地等待了。PlayVS平台需要的设备规格,如强大的Wi-Fi、CPU和具有高质量图形卡的PC,价格都非常昂贵。Parnell承认,一些学校由于无力承担技术费用而错失良机。

Parnell表示,该计划就是希望电子游戏发行商和其他品牌合作伙伴能帮助翻新学校的计算机实验室并支付学生的参与费用。“我们希望能缩小贫富差距,”他说。需要这些帮助的学生中很可能就有一位未来的年轻CEO。

主流组织如何推动电竞行业发展?

1. MLS(Major League Socce,美国职业足球大联盟):今年1月份,MLS宣布与游戏开发商EA Sports合作创办电竞联赛eMLS,后者开发了FIFA 19视频游戏。该联赛的赞助商包括AT&T和富国银行(Wells Fargo)。这使得来自美国和加拿大的最佳电竞选手相互竞争,胜者将代表联盟参加国际足联联合主办的FIFA eWorld Cup 电竞世界杯。

2. NBA:NBA 2K League是NBA和游戏发行商Take-Two Interactive合作创办的电竞联赛。今年5月,在该联赛的首个赛季上,共有17支队伍(每支队伍都拥有真实的NBA球队)争夺价值100万美元的奖金。该联赛在Twitch上直播,赞助商包括戴尔和英特尔。

3. NFL(National Football League,美国职业橄榄球大联盟)及其所有者:新英格兰爱国者队(New England Patriots)的老板Robert Kraft,洛杉矶公羊队(Los Angeles Rams)的Stan和Josh Kroenke以及纽约大都会队(New York Mets)的Jeff Wilpon,这些职业球队的老板各自出资2000万美元购买了守望先锋联赛(Overwatch League)的年度特许经营权,该联赛由游戏巨头Activision Blizzard负责管理运营。

4.美国一些高校:自2016年成立以来,美国大学电竞协会(National Association of Collegiate eSports,NACE)将80多所教育机构作为会员,每年为电竞提供超过900万美元的奖学金。到目前为止,大约有1500名学生电竞运动员参加高校联赛。

5. 日本TBS电视台(Tokyo Broadcasting System Television):TBS在其平台上推出ELeague联赛和广播业务两年后,目前该平台每周五都会播放关于CS:GO、守望先锋和火箭联盟等游戏的电视节目,时长约为1小时。该平台广告赞助商商包括Arby和Credit Karma。

6.UTA(United Talent Agency,美国联合艺人经纪公司):在6月收购电竞人才公司Press X Agency和游戏管理机构Everyday Influencers后,UTA是目前唯一一家电竞运动员与游戏发行商兼备的公司。

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